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Flowers, Shells, Butterflies, and Grasshopper

© 2001 RMN / Gérard Blot

Paintings
Dutch painting

Author(s):
Michèle Perny

This work dates from the artist's Delft period, from 1632 until the end of his life, and is more refined and elegant (with a soft gray background that recalls van Goyen) than the more decorative, Flemish-style works of his early career, when the influence of Bosschaert, his teacher, was most marked. The shells come from tropical countries. Another version of this painting is in the Mauritshuis in The Hague.

Une composition fidèle à la réalité

Sur un fond brun grisé, un bouquet de fleurs est disposé harmonieusement dans un vase de verre teinté, dont le pied est orné de cabochons. Très aérien, il est composé à gauche, d’une branche de myosotis, ou peut-être de lilas, puis de deux pâquerettes dites « pomponnette » ; au centre, des fleurs de primevère blanches et jaunes pâle ; vers la droite, vient se nicher un iris, dont la fleur dépasse à peine le bord du vase ; deux tulipes flammées, l’une rose et blanche, sous une giroflée jaune, une fritillaire, ainsi qu’un narcisse perché sur une longue tige, terminent ce bouquet. Deux discrètes jacinthes des bois tournent leurs délicates clochettes bleu-mauve vers le fond du tableau. Des feuillages vert sombre, sans rapport avec les fleurs, ajoutent de la légèreté et un certain charme à l’ensemble. Et ça et là divers petits insectes ont investi les lieux : au-dessus de la composition vole un papillon, un autre –sans doute un vulcain- est posé sur un feuillage sous la tulipe, tandis qu’une guêpe butine la primevère blanche et qu’une libellule s’est posée sur la mince feuille de fritillaire. Sur l’entablement de pierre où sont alignés au premier plan six coquillages tropicaux, juste devant le vase, une sauterelle verte est prête à sauter. Ces coquillages marins peints avec une fidélité telle qu’ils sont tout à fait reconnaissables aux yeux d’un spécialiste, proviennent des Caraïbes ou des régions tropicales des océans Indien et Pacifique.

Une nature morte allégorique, une « vanité »

Ce tableau s’éloigne des premières compositions de l’artiste, plutôt de format horizontal le plus souvent, plus compactes et généralement sur fond noir. Ici, le format vertical, le fond grisé, allègent ce bouquet qui n’est plus strictement frontal et offre au regard certes des fleurs simples, sans grande rareté ni même beauté, mais subtilement arrangées. Ici aussi, une monochromie plus installée, des nuances dans le fond devenu gris et le verre coloré du vase, un coloris plus riche et plus nuancé nous éloignent de la polychromie d’Ambrosius Bosschaert, peintre plus antérieur. Nous sommes alors plus proches des peintres de natures mortes du milieu et de la seconde moitié du XVIIe siècle à l’iconographie complexe. Les coquillages représentés sont souvent une allusion aux cabinets de curiosité mais, dans un contexte de vanité, comme les insectes, ils feraient davantage allusion dans cet exemple précis au vice, et à l’inanité de la vie terrestre.

Un peintre recherché

Balthazar van der Ast fut recueilli par son beau-frère Ambrosius Bosschaert l’Ancien, dont il devint l’apprenti, s’imprégnant dès lors très profondément de son influence et s’inspirant des sujets favoris de ce peintre, les fleurs. Très à la mode à cette époque, les coquillages exotiques qu’il mêla avec talent aux fleurs et aux fruits, furent son mode d’expression privilégié. Il devint maître à Utrecht en 1619 et s’installera à Delft en 1632, où il restera jusqu’à sa mort en 1657. Il s’inscrira alors dans la tradition des peintres de natures mortes de fleurs. Selon Jacques Foucart, cet artiste « curieux de perspective, exécutant raffiné, sensible à l'éclat des tons comme aux nuances de la lumière, préoccupé de recherches décoratives parfois très proches de celles des Flamands Snyders et Adriaen Van Utrecht, [il] a joué un rôle déterminant dans l'évolution de la nature morte néerlandaise en accordant la même importance aux considérations picturales et au simple naturalisme. J. D. de Heem, son disciple, et plus tard J. Van Huysum lui devront beaucoup ».

Bibliography

- FOUCART Jacques : Petit Larousse de la peinture, p. 84, tome 1, Paris, Larousse, 1979

- FOUCART Jacques : « Evénements - Fleurs et coquillages de Balthazar van der Ast (1593/94-1657) Défense et illustration de la peinture de fleurs hollandaise au Louvre », Revue du Louvre. La Revue des musées de France, 3-2001, pp. 15-18

- FOUCART Jacques, Catalogue des peintures flamandes et hollandaises du musée du Louvre, Paris, Gallimard/Musée du Louvre éditions, 2009, p. 79

Technical description

  • Balthasar van der AST (Middelburg, 1593-94 - Delft, 1657)

    Flowers, Shells, Butterflies, and Grasshopper

  • H. 0.52 m; W. 0.42 m

  • Acquired on the art market (Bernheimer), Munich, 2001

    R.F. 2001-1

  • Paintings

    Richelieu wing
    2nd floor
    Holland, first half of the 17th century
    Room 28

Practical information

The Louvre is open every day (except Tuesday) from 9 a.m. to 6 p.m.

Night opening until 9:45 p.m. on Wednesdays and Fridays
 
Closed on the following holidays: January 1, May 1, December 25
 
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Métro: Palais-Royal Musée du Louvre (lines 1 and 7)
Tel.: +33 (0)1 40 20 53 17
 

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