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Work Portrait of an Elderly Widow Aged Forty with a Child

Department of Paintings: Dutch painting

Portrait of an Elderly Widow Aged Forty with a Child

© 1994 RMN / René-Gabriel Ojéda

Paintings
Dutch painting

Author(s):
Michèle Perny

This is one of the few known paintings by an obscure painter who was as gifted a portraitist as Mor, Floris, and Key. The tondo portrait in the background shows the lady's deceased husband, while the bouquet of flowers is a sign of vanity. The fanciful inscription, added later, might allude to Quentin Metsys (c. 1465–1530).

Un portrait de famille

Assise de trois-quarts dans un fauteuil à dossier bas, une femme vêtue de noir, aux traits tirés, se détache sur un mur gris, à l’angle d’une pièce. A l’arrière-plan, à gauche, un portrait d’homme dans un cadre doré est accroché au dessus d’une table où a été posée une coupe de fruits. A droite, une niche arrondie abrite un petit bouquet dans un vase. Debout devant elle, une petite fille, les mains sagement croisées, tourne la tête vers la gauche. Elle porte une coiffure brodée de fleurs blanches entrelacées d’ornements rouges et dorés.

Une vanité

Le portrait en tondo que l’on aperçoit derrière le personnage féminin représente sans doute l’époux défunt, en médaillon, comme cela se pratiquait souvent à l’époque. Il est permis de penser qu’il s’agit ici du portrait d’une veuve et de sa fille. La mère, en apparence distante, a posé cependant d’un geste protecteur sa main sur l’épaule de la petite fille qui a trouvé un refuge discret dans les plis de son ample robe noire. Une petite nature morte de fleurs, composée d’iris et principalement de narcisses, est incorporée à ce portrait, faisant office de vanité placée en pendant du portrait du défunt, comme pour rappeler en filigrane le caractère éphémère de l’existence terrestre. Dans la symbolique chrétienne, les iris sont aussi une allégorie de la pureté et de l'innocence de la Vierge Marie, tout comme le narcisse. Au XVème siècle, les primitifs flamands, Hubert et Jan Van Eyck, Rogier Van der Weyden ou Hugo Van der Goes, ont déjà associé à de nombreuses reprises, dans leurs œuvres, l'iris et le lis dans des bouquets stylisés à portée manifestement religieuse.

Une attribution tardive

Les premiers commentaires sur cette œuvre la rattachèrent aux portraits de famille de l’Ecole anversoise de la deuxième moitié du XVIe siècle. Les historiens d’art l’attribuèrent à un maître des anciens Pays-Bas méridionaux et de par sa facture, le rapprochèrent assez rapidement de l’entourage de Martin de Vos. Mais ce portrait  a été finalement attribué à un peintre très rare et presque inconnu, Cornelis de Visscher, né à Gouda vers 1520 et probablement mort en mer du Nord aux alentours de 1586. Seuls quelques rares tableaux de lui sont connus, dont un portrait perdu de Guillaume d’Orange.

Bibliography

- MICHEL Edouard, Catalogue raisonné des Peintures du Moyen-Age, de la Renaissance et des Temps Modernes - Peintures flamandes du XVe et du XVIe siècle, Ecole d’Anvers, p. 99, Paris, Editions des musées nationaux, 1953

- FOUCART Jacques, Catalogue des peintures flamandes et hollandaises du musée du Louvre, Paris, Gallimard/Musée du Louvre éditions, 2009, p. 72

Technical description

  • Cornelis de VISSCHER (Gouda, c. 1520? - died in the North Sea, 1586)

    Portrait of an Elderly Widow Aged Forty with a Child

    1576

  • H. 1.36 m; W. 1.08 m

  • Acquired in a public sale, Paris, 1950 (as Flemish school, 16th century)

    R.F. 1950-42

  • Paintings

    Richelieu wing
    2nd floor
    Netherlands, 16th century
    Room 11

Practical information

The Louvre is open every day (except Tuesday) from 9 a.m. to 6 p.m.

Night opening until 9:45 p.m. on Wednesdays and Fridays
 
Closed on the following holidays: January 1, May 1, December 25
 
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Métro: Palais-Royal Musée du Louvre (lines 1 and 7)
Tel.: +33 (0)1 40 20 53 17
 

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