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Work Vanitas with Bouquet of Flowers and Pipe

Department of Paintings: Flemish painting

Vanitas with Bouquet of Flowers and Pipe

© 2004 Photo RMN / Franck Raux

Paintings
Flemish painting

Author(s):
Michèle Perny

This painting in the style of the artist's father, Jan Davidsz de Heem, bears an enigmatic inscription linking father and mother (God and the Earth, Creation?), although it may simply be a family allusion (the mother succeeding the father). The date should be read as 1685 and not 1635.

Une peinture de fleurs et une Vanité

D’un vase rond et transparent dépasse un bouquet coloré composé d’un mélange insouciant et poétique de roses, de liserons, d’une sorte de pavots, et d’autres fleurs encore, un peu échevelées, mêlées de feuillages sombres. Posé à côté sur la gauche, un verre à demi rempli fait écho à la rondeur du vase, où viennent se refléter les croisées d’une fenêtre. Autour, des fruits et des objets sont alignés sur le rebord d’une table en bois. Près du verre, du pain et des huîtres ouvertes, un citron, une branche de cerises et deux châtaignes décortiquées posés sur un plat brillant. Une longue pipe en terre est posée en équilibre sur un livre ouvert appuyé sur un petit encrier et une bougie éteinte. De l’encrier et du livre sur lequel est posée une plume, dépassent deux feuilles de papier dont on aperçoit encore les pliures nettement marquées. Celle du dessous laisse voir, grâce au repli de la feuille supérieure, une inscription sur deux lignes, puis la signature de l’artiste et une date. A une lourde tenture de velours vert qui s’écarte à l’arrière comme un rideau de théâtre,  répond le billet déployé sur le devant et dont le coin replié vers le haut souligne comme par une volonté manifeste l’inscription qu’il porte. La composition légèrement décalée par cette mise en scène, les jeux de reflets, la finesse dans l’exécution des fleurs, donnent à cette vanité tout son attrait.

Un tableau sujet à controverses

Ce tableau soulève, mis à part la date de sa création ou même son auteur, d’autres questionnements intéressants. Ainsi, l’inscription portée sur la feuille en bas à droite laisse libre cours aux interprétations les plus diverses. Littéralement, « la mère est là où se trouve le père » peut se comprendre de différentes manières. Peut-être une allusion à Dieu, à la Création, ou encore un sous-entendu pour rappeler la mort du père Jan Davidsz. une à deux années auparavant et laissant à penser que sa veuve a repris la succession de l’atelier…
Une autre lecture de cette composition pourrait aussi se concevoir. L’observation immédiate des objets représentés délimite en effet deux sphères d’activités différentes. D’un côté, à gauche, les plaisirs, avec un verre rempli, des huîtres, des cerises, plus en accord peut-être avec le féminin et l’activité domestique. De l’autre, un univers plus austère et monochrome à droite, resserré sur lui-même et distancié, plus masculin. Un monde absorbé par la réflexion et la lecture, la bougie consumée sur l’étude, et par l’écriture, représentée par l’encrier. L’inscription et la signature mises en évidence perpétuent l’empreinte de l’activité terrestre par delà le monde éphémère. Nous sommes à la fois dans l’illustration d’un simple dicton, mais également dans le répertoire ordinaire d’une vanité : métaphore de la vertu du travail face aux plaisirs fugitifs, allégorie du travail acharné du peintre ? La pipe posée à l’envers, au repos et en diagonale, symbolise un plaisir dédié aux hommes, celui du tabac, pont symbolique entre deux mondes aux intérêts dissemblables, posé comme une autre signature ?

La famille de HEEM, une dynastie de peintres de fleurs

Les de Heem ont constitué une dynastie de peintres reconnus et tous spécialisés dans les natures mortes de fleurs, de fruits et de vanités, ce qui n’était pas rare à l’époque et dans ces contrées. Il arriva donc souvent que leurs œuvres respectives soient régulièrement confondues. Ce fut effectivement le cas pour ce tableau, même si les spécialistes s’accordent à entrevoir des différences notoires entre les œuvres et à les répertorier plus précisément selon les membres proches ou plus éloignés d’une même famille. Par ailleurs, des reprises, le thème de l’écoulement du temps associé aux fleurs et à la bougie éteinte, la branche de cerises, la virtuosité dans le rendu du cristal, font écho dans ce cas précis aux célèbres compositions de Jan Davidzs. de Heem. Cette magnifique composition pourrait alors être l’œuvre d’un fils fidèle à la tradition paternelle, tout autant qu’une transmission éloquente, une généreuse révélation d’un savoir-faire commun à toute une lignée d’artistes par un autre peintre de cette illustre famille anversoise.

Bibliography

- Les vanités dans la peinture au XVIIe siècle, catalogue exposition, musée des Beaux-Arts de Caen, 27 juillet-15 octobre 1990, Alain TAPIE

- GREINDL Edith, Les peintres flamands de nature morte au XVIIe siècle, BRUXELLES, 1956

- MIRIMONDE Albert Pomme (de),  Musique et symbolisme chez Jan Davidzoon de Heem, Cornelis Janszoon et Jan II Janszoon de Heem, Jaarboek, 1970, p. 294

- FOUCART Jacques, Catalogue des peintures flamandes et hollandaises du musée du Louvre, Paris, Gallimard/Musée du Louvre éditions, 2009, p. 152

Technical description

  • Jan de HEEM II (Antwerp, 1650? - Antwerp or Utrecht, after 1695)

    Vanitas with Bouquet of Flowers and Pipe

    1685

  • H. 0.69 m; W. 0.58 m

  • Gift of Otto Anninger, Aurillac, 1939

    R.F. 1939-10

  • Paintings

    Richelieu wing
    2nd floor
    Holland, mid-17th century
    Room 36

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