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Athénienne de Napoléon Ier

© Musée du Louvre, dist. RMN / Thierry Ollivier

Objets d'art
XIXe siècle

Auteur(s) :
Barbier Muriel

L'athénienne fut réalisée pour le consul Napoléon Bonaparte, afin d'orner sa chambre au palais des Tuileries. Cette œuvre, inspirée du trépied antique, a été exécutée par le tabletier Martin-Guillaume Biennais (1764-1843), dont les activités s'étaient étendues au mobilier et à l'orfèvrerie depuis la suppression des corporations, en 1792. Cette athénienne révèle le goût ambiant du début du XIXe siècle pour l'Antiquité et celui de Napoléon, qui emporta cet objet à Sainte-Hélène.

Qu'est-ce qu'une athénienne ?

La forme de cette athénienne est tirée du trépied antique. Dans l'Antiquité, le trépied était un petit meuble tripode soutenant une cuve. Généralement en bronze, il pouvait également être en cuivre, en argent, en pierre ou en or. Certains étaient d'usage courant et faisaient office de brasero, d'autres, d'usage votif, étaient offerts dans les sanctuaires en hommage aux divinités. Le trépied devint très vite un motif fréquent à l'époque classique. L'intérêt pour l'Antiquité au milieu du XVIIIe siècle donna un nouvel essor à ce type d'objet. En 1773, Jean-Henri Eberts inventa un trépied faisant office à la fois de guéridon, cassolette, réchaud et jardinière, qu'il baptisa du nom d'"athénienne" par allusion au tableau de Joseph-Marie Vien La Vertueuse Athénienne, où l'on voit une femme grecque faisant une offrande sur un trépied.

Un répertoire à la fois antique et aquatique

Le modèle de cette athénienne, dont le dessin fut fourni par Charles Percier (1764-1838), est très élégant. Les pieds en if sont finement arqués et surmontés d'un chapiteau à palmettes, dans lequel niche un cygne en ronde bosse de bronze ciselé et doré. Les cygnes supportent de leurs ailes et de leur cou un cercle de bronze orné d'une frise de postes, qui soutient le bassin ciselé de roseaux et de feuilles de chêne. La tablette de l'entrejambe est reliée aux pieds par de petits dés de raccordement ornés d'abeilles et par des dauphins. Dauphins et cygnes appartiennent au répertoire à la fois antique et aquatique ; ils illustrent ainsi la fonction de lavabo de cette athénienne.

Une œuvre emblématique du début du XIXe siècle

Le thème du cygne est assez récurrent sous le Consulat et l'Empire. L'architecte et décorateur Berthault a choisi ce motif pour orner le lit de Madame Récamier. Au début du XIXe siècle, la forme du trépied est plus que jamais à la mode, à une période où le goût est imprégné de culture antique. Les recueils d'architecture, comme celui de Percier et Fontaine, proposent de nombreux modèles de ce type de meuble. Cependant, le trépied ne combine plus divers usages mais sert de lavabo, comme celui de Napoléon. La dénomination "d'athénienne" est alors réservée aux exemplaires luxueux destinés aux souverains. Biennais a réalisé d'autres petits meubles de toilette et de bureau, et on lui connaît deux autres athéniennes conservées au Metropolitan Museum de New York et au château de Fontainebleau.

Bibliographie

Exposition Martin-Guillaume Biennais, l'orfèvre du Roi, Paris, Éditions de la Réunion des musées nationaux, 2003, pp. 21-22.
Exposition D'après l'antique, Paris, Éditions de la Réunion des musées nationaux, 2000, pp. 346-347.

Cartel

  • Martin-Guillaume BIENNAIS (1764 - 1843)

    Athénienne de Napoléon Ier

    Entre 1800 et 1804

    Paris

  • If, bronze, argent

  • Dation en paiement des droits de succession, 1973

    OA 10424

  • Objets d'art

    Aile Richelieu
    1er étage
    Vitrine 5

Informations pratiques

Adresse et téléphone :
Musée du Louvre, 75058 Paris - France
+ 33 (0)1 40 20 53 17

Horaires :
Ouvert tous les jours de 9h à 18h sauf le mardi
Nocturnes jusqu’à 21h45 le mercredi et le vendredi

Fermetures :
Les 1er janvier, 1er mai et 25 décembre

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Inscription sur la cuvette et l'aiguière : "Ce meuble qui a servi à l'Empereur Napoléon jusqu'à ses derniers moments est échu en partage à sa soeur Caroline"