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Œuvre Elément de mobilier en forme de sphinx

Département des Antiquités orientales : Levant

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Elément de meuble : sphinx

© 1998 RMN / Hervé Lewandowski

Antiquités orientales
Levant

Auteur(s) :
Marie-José Castor, Annie Caubet

Cet élément de meuble en forme de sphinx a été taillé dans une canine d'hippopotame, probablement au Levant durant le IIème millénaire. Il illustre parfaitement, d'un point de vue stylistique et iconographique, le cosmopolitisme caractéristique de l'art de ces régions

De l'ivoire d'hippopotame pour un sphinx royal

Ce sphinx a été acquis récemment en raison de l'intérêt que présente son matériau et son iconographie. L'ivoire a été identifié comme étant une canine inférieure d'hippopotame. Chez l'hippopotame, les dents antérieures sont à croissance continue, constituant de véritables défenses. La canine inférieure est arquée. En utilisant au mieux les pleins et les vides fournis par la nature, l'ivoirier sait économiser son matériau et fait preuve de virtuosité : ce tour de main et l'exploitation maximale des possibilités de la défense sont caractéristiques des ateliers du Levant au IIe millénaire. Au Ier millénaire, ce matériau tend à disparaître au profit du seul ivoire d'éléphant, utilisé en abondance aux époques assyrienne et perse.

Un symbole égyptien transposé dans la mythologie asiatique

La figurine, découpée dans une planche épaisse, privilégie le flanc droit par rapport au flanc gauche où sont concentrés les modes de fixation. La tête tendue vers l'avant, le profil aigu prolongé par la barbe en pointe, ainsi que le nez contrastent avec le corps aux formes rondes, presque dodues. La chevelure de grandes boucles occupe un volume important, son mouvement arrière répond à celui des deux ailes confondues.

Une figure composite

Élaboré sans doute pour l'un des dynastes qui se partagent le territoire du Levant au IIe millénaire, ce petit sphinx d'ivoire est porteur d'un message complexe et raffiné. Il combine en effet le caractère royal du sphinx, la force du héros mésopotamien et une identité asiatique affirmée par ses traits.
Monstre composite à tête humaine sur un corps de lion, le sphinx est un être mythologique d'origine égyptienne, représentant le pharaon. Il a été rapidement adopté au Levant avant d'atteindre le monde grec, avec des variantes. Les sphinx levantins ont d'ordinaire un masque impassible ou souriant, à la beauté idéale, au sexe ambigu. Celui-ci constitue une exception, avec son visage typé et ses boucles abondantes. Une longue chevelure, quand elle n'est pas le signe de la féminité, peut exprimer l'enfance en Egypte et en Orient, et le sacrifice de cette première chevelure concrétise un rite de passage à l'âge adulte.
Mais une abondante chevelure peut aussi symboliser la force virile triomphant de la nature sauvage : l'imagerie mésopotamienne du "héros" nu, maître des animaux, reconnaissable aux boucles qui encadrent son visage, illustre la légende d'Enkidu, d'abord rival puis ami de Gilgamesh . Ses grandes boucles rattachent donc ce petit sphinx à la lignée des héros maîtres de la nature et favoris des dieux.
Mais son faciès l'apparente également à un autre groupe bien connu en Égypte, celui de "l'asiatique". Toujours vaincus et prostrés, ligotés, piétinés ou porteurs de tribut, l'asiatique et l'africain symbolisent les rois ennemis dans l'univers qui encadrent l'Égypte et dont triomphe pharaon. Cette imagerie négative, presque caricaturale, a pourtant été adoptée par les royaumes "asiatiques" eux-mêmes, qui l'ont transposée dans un sens positif en interprétant le poncif égyptien traditionnel. Le chasseur de la patère d'or de Ras Shamra (AO 17208), probablement le roi d'Ougarit, en est un autre exemple.

Bibliographie

- CAUBET Annie, "Deux sphinx d'ivoire au musée du Louvre", in Monuments et Mémoires, t. 79, Fondation E. Pio, tParis, 2000.

Cartel

  • Elément de meuble : sphinx

    Fin du Bronze MoyenVers 1600 avant J.-C.

    Provenance inconnue

  • Ivoire d'hippopotame

  • Acquisition 1993

    AO 30256

  • Antiquités orientales

    Aile Sully
    Rez-de-chaussée
    Levant
    Salle C
    Vitrine 3 : Qatna et la Syrie intérieure IIe millénaire avant J.-C.

Informations pratiques

Adresse et téléphone :
Musée du Louvre, 75058 Paris - France
+ 33 (0)1 40 20 53 17

Horaires :
Ouvert tous les jours de 9h à 18h sauf le mardi
Nocturnes jusqu’à 21h45 le mercredi et le vendredi

Fermetures :
Les 1er janvier, 1er mai et 25 décembre

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