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Portrait d'un vieillard et d'un jeune garçon

© 2007 Musée du Louvre / Angèle Dequier

Peintures
Peinture italienne

Auteur(s) :
Martine Depagniat, Dominique Thiébaut

Cet émouvant portrait d'un jeune garçon et d'un praticien florentin âgé, défiguré par une acné rosacée (rhinophyma), a peut-être été réalisé après la disparition de ce dernier : on conserve en effet un admirable dessin de Ghirlandaio représentant son visage, de face, les yeux fermés, peut-être sur un lit de mort (Nationalmuseum, Stockholm). Il n'est pas exclu que l'image ait aussi un sens allégorique, opposant deux âges de la vie, la jeunesse et la vieillesse.

Un portrait double

Un vieillard assis près d'une fenêtre tient dans ses bras un jeune enfant au délicat visage, aux boucles blondes. Le sourire plein de bonté et de douceur du vieil homme et le regard confiant de l'enfant ainsi que son geste plein de tendresse témoignent de l'affection qui les unit. Le contraste entre les deux portraits est pourtant frappant : représenté de trois-quarts, le vieillard, sans doute un patricien florentin reconnaissable au cappuccio plié sur l'épaule, est décrit avec un réalisme sans concession ; la lumière éclairant son visage par la droite permet au peintre de détailler les cheveux gris, la verrue sur le front, les rides autour des yeux et surtout le nez, déformé par une maladie, le rhynophyma. À cette image de la vieillesse, de la laideur de la maladie, s'oppose la pureté du profil de l'enfant au nez fin et à la bouche délicate.

Une atmosphère d'intimité

Le motif de la baie ouverte sur un paysage minutieusement décrit, emprunté à la peinture flamande, est souvent adopté depuis Filippo Lippi, un demi-siècle plus tôt, par les portraitistes florentins. Le rouge lumineux de la robe bordée de fourrure du vieil homme, du pourpoint et de la toque de l'enfant se détache sur le fond gris des murs de pietra serena. Le cadrage serré de la scène, l'intensité touchante des regards qui se croisent, contribuent à cette atmosphère d'intimité qui se dégage de cette double effigie d'un grand-père et de son petit-fils.
Mais sommes-nous réellement face à un portrait pris sur le vif ?

Une effigie commémorative ?

Un admirable dessin conservé au Nationalmuseum de Stockholm décrit le même modèle, avec le nez pareillement déformé, représenté allongé et les yeux clos, vraisemblablement sur son lit de mort. L'artiste s'est peut-être servi de cette étude minutieuse pour exécuter, à la demande d'un des descendants du défunt, un portrait sur panneau de bois qui aurait une fonction commémorative. Le jeune homme n'est donc pas nécessairement le petit-fils du vieil homme mais peut-être un être fictif dont la présence permettrait d'introduire une dimension narrative et affective ainsi que d'exalter la bonté et la grandeur de l'ancêtre.
L'exceptionnel talent de Ghirlandaio, son art de saisir une personnalité qui s'est exprimé tant dans la fresque que dans la peinture sur panneau de bois lui ont valu de nombreuses commandes de l'aristocratie florentine de la fin du XVe siècle.

Bibliographie

- THIEBAUT Dominique, "Un chef-d'oeuvre restauré : le portrait d'un vieillard et d'un jeune garcon de Domenico Ghirlandaio, 1449-1494", in  Revue du Louvre, 1996.

Cartel

  • Domenico GHIRLANDAIO (Florence, 1449 - Florence, 1494)

    Portrait d'un vieillard et d'un jeune garçon

    Vers 1490

  • H. : 0,62 m. ; L. : 0,46 m.

  • Acquis en 1880

    R.F. 266

  • Peintures

    Aile Denon
    1er étage
    Grande Galerie
    Salle 5

Informations pratiques

Adresse et téléphone :
Musée du Louvre, 75058 Paris - France
+ 33 (0)1 40 20 53 17

Horaires :
Ouvert tous les jours de 9h à 18h sauf le mardi
Nocturnes jusqu’à 21h45 le mercredi et le vendredi

Fermetures :
Les 1er janvier, 1er mai et 25 décembre

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